Last update:
2022-06-09

Río Atoyac (Tlaxcala-Puebla), infierno ambiental. Mexico

In Alto Atoyac basin there is socio-ecological devastation because of municipal and industrial toxic waste dumped from the industrial corridors into the Atoyac, Zahuapan and Xochiac rivers.



Description:

La expresión "infierno ambiental" la usó el ecólogo Victor Toledo en 2019 cuando brevemente fue Secretario de Medio Ambiente y Recursos Naturales y advirtió que persisten en el país “infiernos ambientales” que afectan severamente la salud de la población, específicamente en seis regiones del país donde se alcanzan, dijo, niveles extremos de contaminación en suelo, agua y aire. Estas regiones son : Tula, Hidalgo; El Salto y Juanacatlán, Jalisco; Cuenca Independencia, en Guanajuato; El Río Atoyac en Puebla y Tlaxcala, y en Coatzacoalcos. En esta ficha nos ocupamos del caso del Río Atoyac que es contaminado por 50 municipios de Tlaxcala y Puebla, que descargan sus aguas residuales al aire libre y por al menos mil industrias que no cuentan con plantas de tratamiento o no funcionan adecuadamente, y ello ha ocasionado que este afluente tenga al menos 25 sustancias nocivas y sea un foco de infección. Dentro de los principales causantes de contaminación se encuentran las ocasionados por descargas de compañías textiles, alimenticias, químicas y petroquímicas, de bebidas, metalmecánicas, automotrices y de autopartes y productoras de papel. (2)  Debe ser caracterizado como un problema de contaminación química industrial y falta de saneamiento de desechos municipales y también, a la vez, como un gravísimo problema de salud pública ambiental (3).  Han sido organizaciones de la sociedad civil, ambientalistas locales, las que con sus denuncias lograron una decisión favorable de la CNDH en 2017 (que no se ha implementado totalmente). 

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Basic Data
Name of conflict:Río Atoyac (Tlaxcala-Puebla), infierno ambiental. Mexico
Country:Mexico
State or province:Tlaxcala. Puebla
Accuracy of locationMEDIUM (Regional level)
Source of Conflict
Type of conflict. 1st level:Water Management
Type of conflict. 2nd level:Chemical industries
Landfills, toxic waste treatment, uncontrolled dump sites
Other industries
Specific commodities:Industrial waste
Water
Project Details and Actors
Project details

El río Atoyac nace en las partes altas de la Sierra Nevada, a partir de donde inicia su descenso siguiendo una dirección aproximada de noroeste a sureste, recogiendo en su trayectoria diversos afluentes hasta unirse con el Zahuapan, en el límite entre los municipios de Papalotla de Xicohténcatl y Cuautlancingo, en los estados de Tlaxcala y Puebla, respectivamente. El Atoyac, uno de los principales ríos de Puebla y Tlaxcala, lleva al menos 20 años siendo un foco de enfermedades por sus altos niveles de contaminación; pese a que la CNDH ordenó a autoridades federales desde 2017 atender la problemática, hasta ahora no hay avances. (1). “Mientras más se acerca el río a las industrias, más penetrante es su olor y más intenso su color: el Atoyac puede ser azul verdoso, rojo o azul oscuro, y tan contaminado está que quienes viven cerca de él describen que cuando es gris y turbio está en su color “normal”. Desde mediados de los 90, las descargas de drenajes municipales y las empresas que tiran ahí sus desechos lo han contaminado. Fue en 2017 que, de forma discreta, se emitió un mandato federal para atender y resolver la problemática, pero las primeras acciones se dieron hasta septiembre de 2020, cuando las instituciones y empresas involucradas en el problema firmaron un acuerdo. Las empresas “pagan y pagan multas y siguen operando (…) El gobierno conoce la problemática y es cómplice”, aseguró Alejandra Méndez, directora del centro Fray Julián Garcés, el cual ha documentado la contaminación del río Atoyac desde hace una década. Desde 2011 su equipo inició el titánico proceso para interponer una queja ante la Comisión Nacional de los Derechos Humanos (CNDH) por el daño y contaminación al río Atoyac. En respuesta al trabajo de la sociedad civil organizada, en marzo de 2017 la CNDH emitió la recomendación 10/2017 que determinó, entre otras cosas, que los responsables de la contaminación del río eran los gobiernos municipales de Huejotzingo y San Martín Texmelucan, de Puebla; Ixtacuixtla, Tepetitla y Nativitas, de Tlaxcala; los gobiernos estatales de ambos estados y Semarnat, Profepa y Conagua. La recomendación establece en concreto que debe existir una coordinación institucional entre los 70 municipios que integran la cuenta del Atoyac (48 Tlaxcala y 22 de Puebla) e instituciones … El convenio se enfoca en construir más infraestructura, principalmente plantas de tratamiento, anunciando una inversión inicial de 96 millones de pesos. Sin embargo, en el Atoyac ya hay plantas y estaciones de monitoreo que, o no operan o no están funcionando correctamente… La CNDH documentó en la recomendación al menos 50 empresas (entre ellas Bayer y Big Cola) cuyos desechos son vertidos directamente al Atoyac. Méndez explicó que las autoridades federales hacen inspecciones, y si encuentran que las compañías están contaminando el río les ponen multas que pueden ir desde los 30 mil hasta los 100 mil pesos. Sin embargo, el problema es que no hay un seguimiento, y muchas veces las empresas prefieren pagar multas cuyo costo es menor al de instalar sistemas de tratamiento de residuos. A partir del 2020, tres años después de haberse emitido la recomendación, la Semarnat retomó el tema sin que esto haya significado cambio alguno. La directora del centro Fray Julián Garcés explicó que la propuesta principal de las autoridades sigue siendo la construcción de más plantas de tratamiento. Sin embargo, estas contemplan solo tratar residuos biológicos (que son los que provienen de descargas municipales, es decir, en su mayoría de sanitarios), y no tienen la capacidad de sanear el agua contaminada con otros elementos tóxicos.

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Type of populationSemi-urban
Affected Population:2,300,000
Start of the conflict:2000
Company names or state enterprises:Bayer from Germany
Skytek
Globaltex
Relevant government actors:Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales (Semarnat).
Comisión Nacional de Derechos Humanos (CNDH).
Comisión Nacional del Agua (Conagua).
Gobierno del Estado de Puebla
Gobierno del Estado de Tlaxcala
Environmental justice organizations (and other supporters) and their websites, if available:Coordinadora por un Atoyac con Vida.
Dale la Cara al Atoyac (Asociación Civil por la regeneración de la cuenca del alto Atoyac) . https://www.facebook.com/DaleLaCaraAlAtoyac/.
Centro Fray Julián Garcés Derechos Humanos y Desarrollo Local A.C.
https://www.facebook.com/centrofrayjuliangarces/
@centrofrayjuliangarces
Conflict & Mobilization
IntensityMEDIUM (street protests, visible mobilization)
Reaction stageMobilization for reparations once impacts have been felt
Groups mobilizing:Local ejos
Neighbours/citizens/communities
Social movements
Women
Local scientists/professionals
Religious groups
Human rights groups
Forms of mobilization:Artistic and creative actions (eg guerilla theatre, murals)
Community-based participative research (popular epidemiology studies, etc..)
Creation of alternative reports/knowledge
Development of a network/collective action
Development of alternative proposals
Involvement of national and international NGOs
Media based activism/alternative media
Official complaint letters and petitions
Public campaigns
Impacts
Environmental ImpactsVisible: Loss of landscape/aesthetic degradation, Waste overflow, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Groundwater pollution or depletion, Soil contamination
Potential: Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Large-scale disturbance of hydro and geological systems
Health ImpactsVisible: Exposure to unknown or uncertain complex risks (radiation, etc…), Infectious diseases, Other environmental related diseases, Other Health impacts
Potential: Deaths
Other Health impactsKidney failure and many other illnesses because of water pollution.
Socio-economical ImpactsVisible: Loss of livelihood, Specific impacts on women, Violations of human rights, Loss of landscape/sense of place
Outcome
Project StatusIn operation
Conflict outcome / response:Environmental improvements, rehabilitation/restoration of area
Technical solutions to improve resource supply/quality/distribution
Under negotiation
Proposal and development of alternatives:Desde el 2017, las organizaciones de justicia socio-ambiental y de derechos humanos han elaborado propuestas para el saneamiento integral de la cuenca y la reparación del daño a las comunidades afectadas (7) Esta se basa en seis puntos principales:
1) El necesario saneamiento de la cuenca del Alto Atoyac, que incluye los cauces de los ríos, arroyos, canales y zanjas;
2) La restauración de los suelos en el lecho de los ríos y arroyos, en la ribera y en los terrenos aledaños a la Zona Federal;
3) La prevención, control y monitoreo de la contaminación futura de la cuenca;
4) El diseño y aplicación de un Plan Emergente de Salud para quienes hoy están enfermos debido a la contaminación de la cuenca;
5) El Plan de Saneamiento debe contar con recursos económicos suficientes para llevar a cabo todas sus acciones en todas sus etapas; y
6) La aplicación de las correspondientes medidas para la reparación del daño ocasionado a las personas, las familias y las comunidades en su salud, economía, cultura y dignidad.
Do you consider this an environmental justice success? Was environmental justice served?:No
Briefly explain:In 2022 contamination continues despite new efforts to put a limit to it. Reparation for increased illnesses in the last 20 years is not in sight. Awareness of the problems has increased, after this region was characterized as one of Mexico's "infiernos ambientales" (environmental hells) by Victor Toledo, as head of Semarnat in 2019.
Sources & Materials
References to published books, academic articles, movies or published documentaries

RÍO ATOYAC: HACIA UNA GESTIÓN INTEGRAL DE UNA PROBLEMÁTICA MULTIFACTORIAL. Carlos Alberto Ávila Orta, María de Lourdes Hernández-Rodríguez, S. Alejandro Lozano Morales. 2021. El Colegio de Tlaxcala, A. C.

UNA VISIÓN HOLÍSTICA DE LA PROBLEMÁTICA DEL RÍO ATOYAC EN LA FRONTERA PUEBLA-TLAXCALA. Andrés María Ramírez/COLTLAX et al., en Andrés María Ramírez, Benito Ramírez Valverde, Joaquín Zagoya Martínez, coords. IDEAS Y EXPERIENCIAS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y SUSTENTABILIDAD EN EL MÉXICO NEOLIBERAL. 2021. El Colegio de Tlaxcala.

(2) José Carlos Avendaño Flores. La Jornada de Oriente

12 febrero de 2018. La contaminación supera hasta en 800% límites máximos permitidos por la Conagua. Proponen plan para revertir desastre ecológico en la cuenca del alto Atoyac. Organizaciones ciudadanas y académicos señalan corresponsabilidad de empresas industriales y de autoridades de los tres niveles de gobierno.
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(1) Aranzazu Ayala, Atoyac, el río muerte: dos décadas de contaminación. 26 octubre, 2021. En pie de página.
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(3) Se sabe qué hacer para corregir la contaminación del río Atoyac, asegura Andrés Barreda. Por Martín Hernández Alcántara. Mayo 26, 2022. La Jornada de Oriente.
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Related media links to videos, campaigns, social network

Museo Memorial de la contaminación del Río Atoyac. 23 marzo 2022.
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Meta information
Contributor:JMA, Aida Luz Lopez, [email protected], Andrés Maria Ramirez (El Colegio de Tlaxcala)
Last update09/06/2022
Conflict ID:6040
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