Potasio Rio Colorado, Mendoza, Argentina

Social opposition to Potasio Rio Colorado potash project in Malargue, Mendoza, Argentina, owned by the Brazilian Vale company. Vale cancelled the project in 2013, causing unemployment of thousands people.


Description
El proyecto Potasio Río Colorado (PRC), impulsado en 2006 por la minera anglo-australiana Río Tinto, y comprado en 2009 por Vale, proponía usar el método de minería por disolución para extraer cloruro de potasio de un yacimiento ubicado a un kilómetro de profundidad, en Malargüe, sur de la provincia de Mendoza. Además de la extracción en Mendoza, se trataba de un proyecto interprovincial, ya que incluía líneas férreas que atravesarían las provincias de Neuquén, La Pampa, Río Negro y Buenos Aires, donde además construiría instalaciones propias en el puerto de Bahía Blanca, para almacenar el producto antes de exportarlo por barcos hacia Brasil.

El principal pasivo ambiental de este proyecto consistía en una pila de cloruro de sodio, de 210 hectáreas y 50 metros de altura. Este pasivo generaba riesgo de salinización del río Colorado, una cuenca compartida por cinco provincias argentinas. Ante ello, las provincias aguas abajo manifestaron su preocupación y el COIRCO (Comité Interjurisdiccional del Río Colorado) fue integrado en el proceso de evaluación ambiental del proyecto. Las críticas realizadas al proyecto desde otras provincias, y principalmente por las asambleas por el agua de Mendoza (AMPAP), lograron que esta pila fuera re-planificada a mayor distancia del río. Otro perjuicio considerable era el enorme consumo de gas y de agua del proyecto.

La organización británica People Against Rio Tinto and Subsidiaries (PARTIZANS), contactó a la Asamblea por el agua del Gran Mendoza, invitándola a enviar un representante a la reunión anual de accionistas de Río Tinto. Fue así como uno de sus integrantes viajó en abril de 2008 a Londres, como parte de un grupo de representantes de comunidades afectadas por las actividades de la empresa y activistas que intervendrían en la reunión. Cuando el proyecto fue comprado por Vale, esta asamblea comenzó a participar de los encuentros internacionales de los “Atingidos pela Vale”, realizados en Río de Janeiro, Brasil.

A pesar de los cuestionamientos, el proyecto obtuvo el permiso ambiental del gobierno de Mendoza para iniciar su explotación. La empresa y el gobierno firmaron un “acta-acuerdo”, y en el marco de los debates legislativos sobre el tema, integrantes de la UOCRA (Unión Obrera de la Construcción de la República Argentina) agredieron y golpearon a miembros de la Asamblea Popular por el Agua del Gran Mendoza.

A principios de 2013 Vale abandonó el proyecto PRC, dejando sin trabajo miles de personas (entre 3.000 y 4.000) que habían sido empleadas por los prestadores de servicios de la empresa. Ejecutivos de Vale reconocieron en Rio de Janeiro a la agencia Reuters que intentarían vender la concesión del yacimiento mediante el cual tenía previsto extraer sales de potasio y cuya inversión iba a ser de u$s 6.000 millones, uno de los mayores desembolsos extranjeros en la historia de Argentina. Vale canceló el emprendimiento en 2013 al no recibir facilidades tributarias para compensar un aumento de costos. Para venderlo, plantea reducir la extracción esperada, y la provincia de Mendoza ha quedado comprometida a ayudar a la empresa a conseguir un comprador del proyecto.
Basic Data
NamePotasio Rio Colorado, Mendoza, Argentina
CountryArgentina
ProvinceMendoza
SiteMalargue
Accuracy of LocationMEDIUM regional level
Source of Conflict
Type of Conflict (1st level)Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of Conflict (2nd level)Mineral ore exploration
Water access rights and entitlements
Mineral processing
Specific CommoditiesPotash
Potash
Project Details and Actors
Project DetailsEl mineral se encuentra entre los 1000 y 1200 metros de profundidad.

Al inicio, se estimaba una vida útil de 40 años. La producción proyectada fue aumentando de 2,4 a 4,3 millones ton/año de potasio.

Para la extracción de sales de potasio, se inyectará agua a alta temperatura a fin de diluirlas, y se extraerá una “salmuera”, de la que posteriormente será separado, mediante procesos de evaporación, cristalización diferencial y secado, el cloruro de sodio que se encuentra junto al potasio en el yacimiento.

Los principales insumos para este proceso son: gas (1 millón de m3/día), electricidad (78 MW de potencia) y agua (1 m3/segundo). El cloruro de sodio residual será almacenado en superficie, virtualmente a perpetuidad, formando una “pila de sal” de 120 millones de toneladas, que cubrirá una superficie de 200 ha por 50 m de altura y quedará como principal pasivo ambiental de la explotación.
Project Area (in hectares)80,000
Level of Investment (in USD)6000,000,000
Type of PopulationRural
Start Date2007
Company Names or State EnterprisesPRC Potasio Rio Colorado SA from Argentina - sociedad subsidiaria argentina del Grupo anglo-australiano Rio Tinto
Vale (Vale) from Brazil - formerly named Companhia Vale do Rio Doce (Brazil)
Relevant government actorsGobierno de la provincia de Mendoza.

Consejo Provincial del Ambiente.

Secretaría de Ambiente.

Dirección provincial de Protección ambiental.

Dirección de Minería de la provincia de Mendoza.

Comisión Evaluadora Interdisciplinaria Ambiental Minera (CEIAM)

Municipio de Malargue.

Gobiernos de las provincias de Neuquén, Río Negro, La Pampa y Buenos Aires.

Defensoría del pueblo de la Nación.
Environmental justice organisations and other supportersAsamblea Popular por el Agua del Gran Mendoza

https://www.facebook.com/ambleaxelagua/

Asambleas Mendocinas Por el Agua Pura (AMPAP),

Mines and Communities,

Unión de Asambleas Ciudadanas (UAC)

Alihuen (La Pampa)

http://www.alihuen.org.ar

Foperma Neuquén (Foro permanente por el ambiente en Neuquén)

People against Rio Tinto and its Subsidiaries (PARTIZANS)

Atingidos pela Vale

https://atingidospelavale.wordpress.com/
The Conflict and the Mobilization
Intensity of Conflict (at highest level)MEDIUM (street protests, visible mobilization)
When did the mobilization beginPREVENTIVE resistance (precautionary phase)
Groups MobilizingInternational ejos
Local ejos
Local government/political parties
Neighbours/citizens/communities
Social movements
Local scientists/professionals
Forms of MobilizationArtistic and creative actions (eg guerilla theatre, murals)
Blockades
Creation of alternative reports/knowledge
Development of a network/collective action
Involvement of national and international NGOs
Media based activism/alternative media
Objections to the EIA
Official complaint letters and petitions
Public campaigns
Street protest/marches
Impacts
Environmental ImpactsPotential: Air pollution, Desertification/Drought, Food insecurity (crop damage), Soil contamination, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Groundwater pollution or depletion, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Reduced ecological / hydrological connectivity, Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Global warming, Loss of landscape/aesthetic degradation, Soil erosion, Other Environmental impacts
OtherSalinización de río / River salinization
Socio-economic ImpactsVisible: Increase in Corruption/Co-optation of different actors, Lack of work security, labour absenteeism, firings, unemployment
Potential: Increase in violence and crime, Loss of traditional knowledge/practices/cultures, Social problems (alcoholism, prostitution, etc..), Land dispossession
OtherDesempleo: Empleos prometidos cancelados por retiro del proyecto. Aumento de violencia: sindicatos de trabajadores utilizados como fuerza de choque contra ambientalistas.
Outcome
Project StatusPlanned (decision to go ahead eg EIA undertaken, etc)
Pathways for conflict outcome / responseCorruption
Institutional changes
Repression
Strengthening of participation
Technical solutions to improve resource supply/quality/distribution
Application of existing regulations
New Environmental Impact Assessment/Study
Do you consider this as a success?Not Sure
Why? Explain briefly.La oposición al proyecto no logró frenar su avance pero sí reducir sus impactos ambientales, y difundir los riesgos del proyecto.

En 2013 Vale abandonó su proyecto por decisión empresarial.

El Defensor del Pueblo de la Nación Argentina declaró que Vale era un proyecto interjurisdiccional y por lo tanto necesitaba una evaluación ambiental estratégica que nunca se realizó.
Sources and Materials
Legislations

Decreto 820 (2006). Provincia de Mendoza. EVALUACIÓN AMBIENTAL PREVIA A LA ACTIVIDAD MINERA
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DECRETO Nº 2.115 (2009). Ratifíquese el Acta Compromiso, celebrado el día 14 de agosto del 2009 entre la Provincia de Mendoza y la Empresa Potasio Río Colorado S.A.
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References

Folleto publicitario de Potasio Rio Colorado SA
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Wagner, Lucrecia; Giraud, Marcelo (2011), “El proyecto minero Potasio Río Colorado: Conflicto socioambiental, impactos regionales y falta de integralidad en la evaluación ambiental”. En: Alimonda, Héctor (coord.), La Naturaleza colonizada: Ecología política y minería en América Latina. CLACSO, Buenos Aires, pp. 261-288.
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Links

Vale-PRC: reclamo de Mendoza por deudas con contratistas. Mining Press, 23/03/2013.
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Denuncia por Vale, Página 12, 28/03/2013.
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EL PROYECTO POTASIO RÍO COLORADO EN MALARGÜE, MENDOZA. La brasileña Vale confirmó que abandonó una inversión millonaria en Mendoza. Clarín, 11/03/2013.
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VECINOS DE MENDOZA PLANTEARÁN SU OPOSICION A MINERA RIO TINTO EN LONDRES, No a la Mina, 14 abril, 2008
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"Afectadas por la minera brasilera Vale difundieron su lucha en Mendoza", OCMAL, 20 de junio de 2016.
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Media Links

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Other Documents

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Escrache al proyecto Potasio Río Colorado Mendoza, febrero 2008. Autora: Lucrecia Wagner
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Escrache en las inmediaciones de las oficinas de Río Tinto en Mendoza. Mendoza, febrero de 2008. Autora: Lucrecia Wagner
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Proceso de minería por disolución, PRC. Fuente: PRC.
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Other CommentsPara contextualizar el conflicto:

Wagner, Lucrecia. Conflictos socioambientales: la megaminería en Mendoza, 1884-2011. Colección Convergencia, Editorial de la Universidad Nacional de Quilmes, Buenos Aires, 2014.
Meta Information
ContributorPatricio Chávez, Lucrecia Wagner (CONICET)
Last update11/02/2019
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