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Minería de litio en Salar del Hombre Muerto, Argentina


Description:

El Salar del Hombre Muerto se localiza en el departamento de Antofagasta de la Sierra, norte de la provincia de Catamarca.

Emplazado a una altitud que oscila entre los 3.400 y los 4.600 m.s.n.m., en un área de clima riguroso, gran estacionalidad, extrema aridez (precipitaciones de 150 mm anuales) y gran amplitud térmica diaria (temperaturas mínimas de -5º C y máximas de 32º C), este salar es el mayor reservorio de litio del planeta después de Uyuni (Bolivia), Atacama (Chile), Rincón (Argentina), Taijanair y Zhabuye (China).

En este salar ha comenzado la explotación de litio de Argentina, con el proyecto Fénix, en 1997, por la compañía Lithium Company of América (actual FMC Lithium), y su subsidiaria Minera del Altiplano S.A.

El área posee características favorables para la explotación de litio. Contiene litio a una profundidad de 70 metros, y en concentraciones mucho más uniformes que las registradas en formaciones similares del noroeste argentino. Las reservas ascienden a 850.000 toneladas y la concentración promedio del mineral es de 692 ppm, guarismo que lo sitúa por encima de la mayoría de los yacimientos actualmente en explotación, con una concentración promedio de litio de 700 partes por millón. Además, posee una elevada tasa de evaporación, y escasa presencia de impurezas (magnesio), que abarata el proceso extractivo.

Esta minería transnacional de litio se ha instalado en un área caracterizada por la presencia de población campesina e indígena (diaguita) que practica una economía familiar de subsistencia basada en la ganadería -principalmente caprinos, ovinos y camélidos (llamas y vicuñas), la agricultura minifundista -maíz, trigo, papas, habas, quinoa, cebolla-, las artesanías textiles y la extracción de sal.

Uno de los principales conflictos entre el proyecto y la población local ha sido el cercamiento territorial. En 2005, pobladores catamarqueños denunciaron que Minera del Altiplano había instalado un vallado metálico perimetral que, emplazado en tierras fiscales provinciales, impedía el paso de alumnos escolares, campesinos de la zona y  turistas por la única huella transitable existente entre la Escuela del Salar del Hombre Muerto, la villa de Antofagasta de la Sierra y la ruta provincial Nº 43.

También, vecinos de Antofagasta de la Sierra han denunciado reiteradamente la contaminación por vertido de residuos plásticos del área comprendida entre el yacimiento y el río Los Patos (a 30 km de la mina) y la consecuente alteración de la frágil dinámica ecológica del salar. La polución de arroyos perjudica la vida de campesinos que dependen de este recurso para el ganado, irrigar cultivos y satisfacer su propio consumo. FMC no paga por el agua que consume. 

La aceleración del flujo de agua subterránea, la consiguiente escasez y/o irreversible desaparición de los escasos recursos hídricos del área y la contaminación (vía salinización) de las capas de agua dulce de las salinas ponen en riego a un ecosistema extremadamente frágil, afectando negativamente a la fauna (camélidos, migraciones de aves) y comprometiendo las economías de subsistencia de comunidades aborígenes y campesinas. A ello se suma la afectación de la actividad de las cooperativas salineras locales. 

Basic Data

Name of conflict:Minería de litio en Salar del Hombre Muerto, Argentina
Country:Argentina
State or province:Catamarca
Location of conflict:Antofagasta de la Sierra
Accuracy of locationHIGH (Local level)

Source of Conflict

Type of conflict. 1st level:Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of conflict. 2nd level:Mineral ore exploration
Water access rights and entitlements
Mineral processing
Specific commodities:Lithium
Potasio (Potash)
Sodium Borate (Borax)

Project Details and Actors

Project details

Producción de carbonato y cloruro de litio. La empresa diseñó un circuito productivo propio, basado en dos complejos extractivo-industriales, uno ubicado en el propio yacimiento -compuesto por la planta de absorción selectiva para remover el litio de la salmuera natural, la planta de servicios auxiliares (abastecimiento de electricidad, vapor y aire comprimido) y la planta de producción de carbonato de litio-, y otro localizado en la provincia de Salta -constituido por la planta procesadora de cloruro de litio (departamento de General Güemes) y la estación ferroviaria de cargas (Salar de Pocitos). Posteriormente, la empresa realizó inversiones adicionales, orientadas a diversificar su base comercial a partir de la producción de compuestos de creciente demanda como el hidróxido y el fluoruro de litio y de fertilizantes como el cloruro de potasio (49 millones), y extender en 145 km la traza del Gasoducto de la Puna para evitar así el traslado de gas natural en camiones entre el yacimiento y sus plantas industriales (110 millones de dólares).

Luego de sufrir un procesamiento elemental para su conversión en carbonato de litio, una parte del mineral extraído de Salar del Hombre Muerto es exportada, en tanto que el resto es remesado a la planta salteña de General Güemes para la obtención de cloruro de litio. En ambos casos, la producción es embarcada en Pocitos (Salta) y transportada por ferrocarril hasta el puerto chileno de Antofagasta, desde donde es exportada.

Se usa un método de procesamiento que re-inyecta toda la salmuera. Si bien este método reduce algunas pérdidas de agua y ayuda a re-nutrir el salar, también necesita mucha energía y consume agua dulce en un promedio de 78,4 l/s (Anlauf, 2015).

Tiene capacidad para producir anualmente unas 12.000 toneladas de carbonato de litio y unas 6.000 toneladas de cloruro de litio. Gracias al Tratado de Integración Minero Argentino-Chileno, la producción cuenta con una salida directa al Pacífico a través del puerto chileno de Antofagasta. Toda la producción se destina a la exportación. A esa tasa de extracción, su vida útil se calculaba en los 70 años. En los últimos años FMC planifica expandir su producción. En 2017 produjo 15.153 toneladas de carbonato de litio, y ha realizado un acuerdo con la provincia de Catamarca, para llevar adelante un proyecto de expansión de las operaciones, por lo cual llegaría a producir 19.000 toneladas de carbonato de litio; y posteriormente podrá duplica esa capacidad, llegando a las 40.000.

En cuanto al empleo, el proyecto generó 600 puestos durante la construcción y 158 empleos directos durante su funcionamiento. Fuentes destacan las condiciones de precarización laboral y la falta de derrame de beneficios en las comunidades locales (especialmente, Antofagasta de la Sierra).

La actividad demanda grandes volúmenes de recursos hídricos. Este método extractivo consiste en perforar la superficie del salar hasta alcanzar la salmuera, bombear el líquido resultante y enviarlo a través de tuberías a grandes piletas cavadas en las salinas, donde se recurre al uso de energía solar para acelerar la evaporación del agua a cielo abierto y obtener la consiguiente concentración del sedimento de sales.

Requiriendo entre 12 y 24 meses, este proceso lleva el nivel de concentración del litio en salmuera del 0,22% al 6%; posteriormente, la precipitación y agregado de reactivos químicos separa al litio del resto de los minerales y compuestos diluidos en la salmuera (calcio, magnesio, potasio, sodio, sulfatos, boratos, etc.) a través de un proceso de lixiviación que aumenta la concentración al 99,1% para la obtención de carbonato de litio comercial. Esto último también implica un importante consumo hídrico, equivalente al 40% del agua evaporada (Manrique, 2014)

Existe, asimismo, cierto consenso académico en la estimación de que la extracción de una tonelada de litio requiere la evaporación de alrededor de dos millones de litros de agua. Aunque estas cifras varían dependiendo de las características de cada salar y sus diferentes grados de concentración del mineral (ppm), existe contundente evidencia empírica de que este método de explotación no es otra cosa que una ‘minería del agua’ (Gallardo, 2011)

El consumo de agua de Minera del Altiplano oscilaría entre 280 y 304 metros cúbicos por hora. La empresa se negó durante años a pagar el canon de agua. Si se consideran como válidas dichas cifras -recordando que la explotación se realiza ininterrumpidamente durante las 24 horas del día-, la extracción de litio en Salar del Hombre Muerto requeriría el consumo de 84,44 litros de agua por segundo, es decir, 7.296.000 litros diarios y 2.663.040 metros cúbicos anuales. FMC Lithium cuenta con varias fuentes de aprovisionamiento del recurso, utilizando agua proveniente tanto de fuentes superficiales -cauces de La Punta, río Las Papas- como subterráneas -pozos registrados en la Dirección de Riego y excavaciones no declaradas.

Recientemente, FMC renombró su negocio de litio como "Livent".

El creciente interés mundial por el litio genera la llegada de nuevos proyectos al Salar del Hombre Muerto. Uno de ellos, en la cuenca sur, es “Sal de Vida”, de la empresa australiana Galaxy Resources. Este proyecto se desarrollaría con el dinero que Galaxy obtuvo de vender derechos mineros, también en el Salar del Hombre Muerto, pero en la cuenca norte, a la siderúrgica surcoreana Posco.

Project area:60,000
Level of Investment:150,000,000
Type of populationRural
Affected Population:1430
Start of the conflict:2000
Company names or state enterprises:Minera del Altiplano S.A. from Argentina
FMC Lithium Corp. from United States of America
Galaxy Resources (GXY) from Australia - Desarrolladora del proyecto "Sal de Vida"
Livent from United States of America - Dedicada a los negocios de litio de FMC desde 2018.
Relevant government actors:Gobierno de Catamarca.
Subsecretaría de Recursos Hídricos de la provincia de Catamarca.
Dirección de Riego de la provincia de Catamarca.
Catamarca Minera Sociedad del Estado (CAMYEN SE)
Gobierno de Salta.
Dirección General de Fabricaciones Militares (DGFM).
Cámara Minera de Catamarca.
Environmental justice organizations (and other supporters) and their websites, if available:No a la Mina
Unión de Asambleas Ciudadanas (UAC)
Red de Asistencia Jurídica contra la megaminería (Redaj)
Centro de Derechos Humanos y Ambiente (Cedha).

Conflict & Mobilization

IntensityLOW (some local organising)
Reaction stageIn REACTION to the implementation (during construction or operation)
Groups mobilizing:Artisanal miners
Farmers
Indigenous groups or traditional communities
Landless peasants
Neighbours/citizens/communities
Social movements
Red de Asistencia Jurídica contra la Megaminería (REDAJ).
CENTRO DE DERECHOS HUMANOS Y AMBIENTE (CEDHA).
Forms of mobilization:Creation of alternative reports/knowledge
Involvement of national and international NGOs
Media based activism/alternative media
Official complaint letters and petitions

Impacts

Environmental ImpactsVisible: Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Groundwater pollution or depletion, Loss of landscape/aesthetic degradation
Potential: Food insecurity (crop damage), Soil contamination, Waste overflow, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Reduced ecological / hydrological connectivity, Other Environmental impacts
Other Environmental impactsConsumo de aguas fósiles.
Socio-economical ImpactsVisible: Other socio-economic impacts, Increase in Corruption/Co-optation of different actors, Loss of landscape/sense of place
Potential: Displacement, Land dispossession, Loss of livelihood, Loss of traditional knowledge/practices/cultures
Other socio-economic impactsHuelgas obreras y conflictos sindicales frecuentes debido a las magras remuneraciones pagadas por la firma extranjera a su personal.
No pago de cánones provinciales (agua).
Afectación turística por presencia de mina en el salar.

Outcome

Project StatusIn operation
Conflict outcome / response:Application of existing regulations
Do you consider this an environmental justice success? Was environmental justice served?:No
Briefly explain:Es un proyecto en operación y expansión. En el mismo salar se planifican otros proyectos de explotación de litio, donde las empresas mineras se asocian con compañías tecnológicas y automotrices.

Sources & Materials

References to published books, academic articles, movies or published documentaries

Gallardo Susana (2011). La fiebre comienza. Extracción de litio en el norte argentino. Revista Exactamente, pp. 26-29.
https://revistaexactamente.wordpress.com/2011/10/25/extraccion-de-litio-en-el-norte-argentino/

Informe preliminar de la Red de Asistencia Jurídica contra la Megaminería (REDAJ). LITIO, la paradoja de la abundancia.
http://www.copenoa.com.ar/IMG/pdf/litio.pdf

Gomez Lende, Sebastián. 2017. MINERÍA DEL LITIO Y ACUMULACIÓN POR DESPOSESIÓN. EL CASO DE SALAR DEL HOMBRE MUERTO (1999-2016). Estudos Geográficos, Rio Claro, 15(1): 157-183, jan./jun. 2017
https://ri.conicet.gov.ar/bitstream/handle/11336/39473/CONICET_Digital_Nro.1340db3d-4f25-419c-a964-1fd5a0be0f1e_A.pdf?sequence=2&isAllowed=y

Franco Aguilar y Laura Zeller (2012). Litio: El Nuevo Horizonte Minero. Dimensiones Sociales, Económicas y Ambientales. CEDHA
http://center-hre.org/wp-content/uploads/2012/06/INFORME-LITIO-FINAL...pdf

Manrique, Alejandro. Explotación del litio, producción y comercialización de baterías de litio en Argentina. 1a ed. - Mar del Plata : Universidad Nacional de Mar del Plata, 2014. E-Book
http://rinfi.fi.mdp.edu.ar/bitstream/handle/123456789/63/TrabajoFinalIntegrador-Especializaci%C3%B3nGTI-AlejandroManrique.pdf?sequence=1&isAllowed=y

Axel Anlauf (2015). "¿Secar la tierra para sacar litio? Conflictos socio-ambientales en la minería del litio". En: Nacif, Federico y Lacabana, Miguel (coords.), ABC del litio sudamericano. Ciudad Autónoma de Buenos Aires-Quilmes: Ediciones del CCC Centro Cultural de la Cooperación Floreal Gorini-Universidad Nacional de Quilmes, pp. 171-191.

Descripción del conflicto por OCMAL
https://mapa.conflictosmineros.net/ocmal_db-v2/conflicto/view/63

Galaxy-Posco. Acuerdo clave por Salar del Hombre Muerto. Mining Press, Agosto de 2018.
http://www.miningpress.com/nota/318755/galaxy---posco-acuerdo-clave-por-salar-del-hombre-muerto-mas-inversiones-y-litio-para-catamarca

Denuncian contaminación y alteración del paisaje por parte de una empresa minera en el Salar del Hombre Muerto. La unión, 12-12-2014.
http://www.launiondigital.com.ar/noticias/140703-denuncian-contaminacion-y-alteracion-del-paisaje-por-parte-una-empresa-minera-salar

El negocio de litio de FMC se llamará Livent Corporation. 26 de julio de 2018.
https://www.prnewswire.com/news-releases/el-negocio-de-litio-de-fmc-se-llamar%C3%A1-livent-corporation-896122591.html

El presidente de FMC Minera del Altiplano intimó a El Esquiú. Mining Press, 1-10-2012.
http://www.miningpress.com/nota/72401/el-presidente-de-fmc-minera-del-altiplano-intimo-a-el-esquiu

Histórico acuerdo con Minera del Altiplano. La empresa accedió a pagar el agua que consume con obras para Antofagasta. El Esquiú, 6/05/2015.
https://www.elesquiu.com/politica/2015/5/6/historico-acuerdo-minera-altiplano-182403.html

Catamarca: minera norteamericana aceptó pagar canon por el agua que consume. Tiempo Sur, 24-02-2015. Casi 18 años tuvieron que pasar para que la compañía FMC Minera del Altiplano, subsidiaria de la estadounidense FMC Lithium, que explota los yacimientos de litio en el Salar del Hombre Muerto en Antofagasta de la Sierra (Catamarca), se comprometiera a abonar el canon del agua que utiliza en el proceso de extracción de carbonato de litio. La empresa se negaba, sistemáticamente, a abonar el gravamen basada en una cuestión contractual.
https://www.tiemposur.com.ar/nota/84196-catamarca:-minera-norteamericana-acept%C3%B3-pagar-canon-por-el-agua-que-consume

Minera del Altiplano obtiene permiso para producir 40 mil toneladas de carbonato de litio. Latinominería, enero de 2018.
http://www.latinomineria.com/2018/01/08/minera-del-altiplano-obtiene-permiso-para-producir-40-mil-toneladas-de-carbonato-de-litio/

Descripcion por la empresa FMC . FMC Lithium purchased the Salar del Hombre Muerto, an Argentine salar containing high uniform concentrations of lithium with low levels of other contaminants. Brine-based deposits hold high concentrations of lithium in ranges from 200 to 2000 parts per million which can be further concentrated using solar evaporation. Second, FMC perfected and commercialized a selective purification process that extracts lithium chloride from the salar brine in a 95 pure form with minimal processing.
https://mining-atlas.com/operation/Salar-del-Hombre-Muerto-Lithium-Mine.php

MINERA FMC LITHIUM NO PAGÓ JAMÁS EL CANON DE AGUA. No a la Mina, 18 septiembre, 2012.
https://noalamina.org/argentina/catamarca/item/9852-minera-fmc-lithium-no-pago-jamas-el-canon-de-agua

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Científicos Industria Argentina - Litio en Argentina. Entrevistamos al Dr. en Ciencias Sociales y en Geografía del CONICET, Bruno Fornillo y conversamos con él sobre los yacimientos de litio en Argentina que posicionan al país en un lugar muy privilegiado en el mundo como reservorio de este mineral fundamental para la fabricación de baterías. TV Pública, 9/05/15.
https://www.youtube.com/watch?v=Uxz7o3p2aPw

Meta information

Contributor:Patricio Chávez / Lucrecia Wagner
Last update18/08/2019

Images

 

Campamento de FMC en Salar del Hombre Muerto

Fuente: http://modularhomes.com.ar/archivos/979

Source: No a la Mina

 

Cercanías del Salar del Hombre Muerto

Fuente: TripAdvisor

Salar del hombre muerto

Fuente: http://ar.geoview.info/salar_de_hombre_muerto,34071748p